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L'encensoir

Lors de célébrations liturgiques spéciales, les visiteurs ont l'occasion de contempler la singulière cérémonie du « botafumeiro », un spectaculaire encensoir en laiton argenté pesant quatre-vingts kilos et qui a pour mission d'origine de parfumer la cathédrale.

  • Botafumeiro - Catedral de Santiago

L'encensoir pend au bout d'une corde du haut du transept, et lorsqu'on lui donne une impulsion, il se dévie de sa position verticale. Alors qu'il se balance tel un pendule, huit hommes (appelés tiraboleiros ) lâchent la corde lorsqu'il se trouve au point le plus haut de son mouvement et tirent cette dernière lorsqu'il se trouve au point le plus bas. Le mouvement est ainsi amplifié jusqu'à ce que l'encensoir atteigne 21 mètres du haut de la voûte, décrivant un arc de 65 mètres tout au long du transept depuis la porte de l'Azabachería jusqu'à la porte de Praterías. Il passe au ras du sol à une vitesse de 68 km/h, en laissant sur son passage un léger et aromatique sillage d'encens.

La revue Scientific American a publié une étude monographique sur « la physique du Botafumeiro », dans laquelle son auteur, Juan Ramón Sanmartín Losada, affirme que la manipulation de ce grand encensoir pourrait être à l'origine des premières expériences sur le « chaos déterministe », une loi physique similaire à celle ayant trait au mouvement des balançoires et des pendules. Mais dans le cas du « botafumeiro » cette loi s'avère d'autant plus évidente grâce à l'action accélératrice des tiraboleiros, car l'encensoir n'est pas poussé mais lancé en l'air. La technique consistant à lancer l'encensoir en l'air en tirant sur une corde a été découverte environ 400 ans avant que Galilée et Hyghens analysent le pendule, bien qu'elle n'ait pas été appliquée avant le XIIIe siècle, grâce à l'introduction d'un effet multiplicateur d'un mécanisme fondé sur des tambours coaxiaux de différents diamètres, sans lequel le plus grand déplacement radial de l'encensoir atteindrait un mètre et demi, égal à la longueur de la corde que les tireurs déplacent et à la longueur maximum que permet un tirage confortable.

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